Inspiration La valeur de l’odorat et du goût. Un témoignage

La valeur de l’odorat et du goût. Un témoignage

Sofie Claeys, médecin du NKO, a partiellement retrouvé son odorat et son goût après une infection à la Covid 19.

Texte : Caroline De Ruyck

Si tout ce que nous percevons était un tableau, notre odorat serait la couleur de fond, riche et profonde. Car, de tous nos sens, l’odorat semble avoir la relation la plus intime avec les émotions et les souvenirs. Le fait de ne plus pouvoir sentir a un impact énorme sur notre bien-être, comme en a fait l’expérience.

La valeur de l'odorat et du goût. Un témoignage

Sofie Claeys, chef de la clinique NKO (Nose, Throat and Eye Surgery) de l’hôpital universitaire de Gand. A cause de la Covid 19, elle a perdu l’odorat et le goût. Mais ce que la maladie lui a enlevé, elle l’a partiellement récupéré grâce à l’entraînement olfactif. L’odorat et le goût sont des sens complexes qui ne sont pas toujours appréciés.

Dommage, car ils influencent notre bonheur bien plus que la plupart des gens ne le réalisent. Demandez à une centaine de personnes prises au hasard quel sens elles abandonneraient si elles devaient en abandonner un. Et un bon nombre d’entre elles répondront « l’odorat ». Une enquête mondiale a montré qu’une moitié hallucinante de jeunes gens préférerait sacrifier son odorat plutôt que son smartphone ou son ordinateur portable. Le professeur Sofie Claeys ne fait certainement pas partie du premier groupe : elle a fait l’expérience directe de ce que signifie la fermeture de la porte du monde extérieur par le sens qui est si intimement lié à nos émotions et à nos souvenirs. « À la mi-mars 2020, j’ai été infectée par la Covid 19,  la première dans mon environnement privé et professionnel », dit-elle.

« Au début, à part une fatigue prononcée, je n’ai eu que quelques petits soucis. Ce n’est pas trop grave, ai-je pensé, soulagée. Jusqu’à ce que je me réveille le quatrième jour avec un mal de tête intense et une douleur sur un côté du corps. Soudain, je ne sentais plus rien non plus, comme si un interrupteur avait été éteint. Ce fut très désagréable. Après 30 jours de convalescence, j’ai pu reprendre le travail, mais l’odorat avait disparu. Ce n’est que trois mois plus tard qu’il est revenu dans une certaine mesure. Je ne sentais que certains éléments d’une odeur, et certaines choses avaient une odeur complètement différente de celle qu’elles auraient dû avoir. L’herbe sentait le brûlé, pour certains aliments je ne sentais que l’emballage, la vinaigrette de ma salade sentait le chlore. Le plaisir est différent. Mon goût a également été affecté. Les cinq goûts de base, à savoir le sucré, le salé, l’acide, l’amer et l’umami, reviennent assez rapidement, mais on ne peut pas goûter uniquement avec eux. Vous le faites en grande partie grâce aux arômes qui sont libérés lorsque vous buvez ou mâchez et qui atteignent notre épithélium olfactif par l’arrière de la bouche. Lorsque ces derniers ne circulent plus, vous éprouvez peu de plaisir à manger. Parce que tout a le même goût. »

Perte majeure

« Lorsque le coronavirus a commencé à se propager dans le monde, la perte de l’odorat et du goût a rapidement été reconnue comme un symptôme majeur. La façon dont le virus fait cela reste un mystère pour la science. On ne sait pas non plus pourquoi certaines personnes se rétablissent après seulement quelques jours ou semaines alors que d’autres souffrent pendant longtemps. Quiconque a déjà eu un mauvais rhume sait ce que l’on ressent lorsque l’odorat et le goût nous font défaut, explique le professeur Claeys. Dans ce cas, il y a un trouble de la conduction : les molécules odorantes ne peuvent plus atteindre notre épithélium olfactif, généralement à cause d’une muqueuse gonflée. Dans le cas de la Covid 19, le problème est ailleurs. Les données actuelles suggèrent qu’il existe un trouble de la perception. Le virus endommagerait le tissu olfactif lui-même, perturbant le signal vers le cerveau. En fin de compte, c’est lui qui traite les informations olfactives. » Le professeur Claeys ne s’en cache pas : « Ne pas pouvoir sentir ou goûter – ou ne pas pouvoir sentir correctement – est une grande perte. Un handicap même », dit-elle. « L’odeur envahissante de la nature me manque particulièrement. L’herbe fraîchement tondue lorsque je fais du vélo ou de la marche, la mer lors d’une promenade sur la plage. L’odorat est si important pour le plaisir, alors que les gens l’oublient parfois. L’expérience du vrai goût des fruits est également un grand manque. Je goûte maintenant quelque chose quand je mange une pêche ou une fraise. Mais les vraies saveurs et le plaisir qu’elles vous procurent ont disparu. Le plaisir de manger a disparu et de la cuisine aussi, parfois. L’autre jour, par exemple, ma ratatouille était beaucoup trop épicée sans que je m’en rende compte. »

Précieux sens de l’odorat

Aussi horrible que soit la disparition de l’odorat et du goût, il y a aussi une bonne nouvelle : la plupart des personnes confrontées à ces symptômes peuvent s’en remettre. Du moins en partie, comme Sofie Claeys en a fait l’expérience elle-même. Aujourd’hui, elle a retrouvé 40 à 60 % de son odorat et de son goût, estime-t-elle. Pas grâce à un quelconque remède miracle, car cela n’existe pas. Des lunettes ou un appareil auditif peuvent être prescrits, mais contre l’anosmie – le nom scientifique de la perte de l’odorat et du goût – il ne semble pas y avoir grand-chose à faire. La récupération physique générale, et donc aussi la récupération des cellules affectées, est particulièrement cruciale pour le rétablissement. Mais la thérapie olfactive peut également permettre de réapprendre à sentir, comme l’a constaté Sofie Claeys. Et c’est là que notre merveilleux cerveau joue un rôle important. « La théorie veut que la stimulation régulière des cellules nerveuses de la cavité nasale par l’olfaction permette de créer de nouvelles connexions avec le cerveau. Ce n’est pas parce que votre odorat ne fonctionne plus que votre mémoire olfactive a disparu », explique Sofie Claeys. Nous avons une sorte de bibliothèque d’odeurs dans notre tête où nous stockons les odeurs et les goûts tout au long de notre vie afin de pouvoir les reconnaître et les nommer plus tard. Et nous pouvons nous en souvenir très rapidement grâce à notre mémoire olfactive. Notre odorat semble avoir un lien étroit avec les souvenirs et les émotions qui leur sont associées, et vice versa. Quand je pense à Waasmunster, l’endroit où j’ai grandi et où j’ai souvent joué, je sens spontanément la nature qui s’y trouve, la terre humide, les camps que nous avons construits. À l’inverse, un parfum ou un plat odorant peut 

soudainement vous catapulter dans le temps ou dans un certain lieu. Les visites chez grand-mère quand nous étions petit, par exemple, ou un dîner romantique quelque part en vacances.

Souvent déroutant

L’essence de la thérapie olfactive consiste à entraîner votre nerf olfactif de manière à ce qu’il devienne lentement plus fort. De cette façon, les stimuli olfactifs peuvent trouver la bonne voie pour retourner au cerveau. Pour ce faire, vous pouvez utiliser un ensemble d’huiles essentielles composé d’au moins quatre parfums puissants et reconnaissables, comme le citron et l’eucalyptus. D’abord, vous le sentez sans savoir ce qu’il contient et vous essayez de nommer cette odeur. Sinon, vous pouvez regarder la bouteille et vous rappeler le souvenir de cette odeur. Le message est de continuer à renifler, même si au début vous ne sentez rien ou très peu. Plus vous déclenchez intensément votre zone olfactive, plus votre récupération peut être rapide et complète. « Grâce à la récupération physique et à la thérapie olfactive, j’ai retrouvé mon odorat dans une large mesure », déclare le professeur Claeys. Pourtant, cela reste souvent une énigme. Par exemple, je ne peux plus sentir ou goûter une banane, mais je me souviens bien sûr de l’odeur et du goût d’avant. Alors je me concentre sur ce souvenir. Ce qui est frappant, c’est que je suis facilement “surstimulée”. Les odeurs légères sont difficiles à absorber lorsque mon système olfactif a déjà été fortement stimulé. Par exemple, j’ai du mal à sentir l’herbe, sauf lorsqu’elle vient d’être coupée, que je ne suis pas fatiguée et que peu de temps auparavant, je ne sentais pas beaucoup d’autres choses. Qualitativement, beaucoup sont revenus, quantitativement, beaucoup ont disparu. Heureusement, je suis à nouveau capable de sentir les choses, mais de manière plus limitée qu’auparavant. Commander un menu complet dans un restaurant, par exemple, n’a plus de sens. Après l’entrée et une partie du plat principal, j’ai “épuisé” tout mon odorat pour la soirée.

Le même bateau

Son odorat et son goût reviendront-ils un jour ?  « Difficile à prévoir », dit honnêtement le professeur Claeys. « Bien sûr, j’espère un rétablissement complet, car une vie sans odeur ni goût est une vie plus pauvre. Certains patients souffrent vraiment. Pour l’avoir vécu moi-même, il suffit souvent d’un mot pour comprendre ce qu’ils ressentent. Ma confiance a grandi. Pour l’instant, je ne peux guère faire plus que leur prescrire une thérapie olfactive. Mais ils le savent : dès qu’il y aura un vrai traitement, je serai la première à le signaler. Parce que je suis dans le même bateau. En attendant, j’essaie de faire face à ma perte de manière positive. Pour former mon goût autant que possible, je mange plus lentement qu’avant et aussi beaucoup plus pur. Donc plus rien de préemballé, car alors je goûte plus le plastique qu’autre chose. La Covid 19 m’a enlevé quelque chose de beau que je ne retrouverai peut-être jamais. Quelle que soit la façon dont on l’envisage, cela reste un processus de deuil. Même si je suis vaccinée depuis près d’un an et demi, je continue à me protéger par peur des variants. Je ne veux pas risquer de perdre l’odorat qui reste et qui m’est si précieux. »